9 de desembre: Dia Mundial de la Informàtica, aniversari del naixement de Grace Murray Hooper

Celebrem el dia Mundial de la Informàtica fent un homentage a Grace Murray Hopper explicant una història sobre bugs i programació.

Explica la història que en 1947, en l’estat de Virgínia, Estats Units, es va trobar un error en l’ordinador Harvard Mark II, una de les primeres programables del món. Un equip es va posar a investigar i va descobrir que havia quedat atrapada una arna en un relé de la màquina. Van treure l’insecte i el  van enganxar amb cinta adesiva a un diari  de navegació amb la llegenda: “Primer cas real d’un bug (insecte) trobat“.

1r-bug-en-un-ordianador-tobat-per-grace-murray-hopper

A la contraalmirall de la Marina dels Estats Units Grace Hopper, que treballava en aquesta màquina, li agradava tant la història de l’insecte que solia explicar-la als seus amics, col·legues i coneguts, per la qual cosa l’associa fortament a la idea dels bugs o errors informàtics i el  debugging. Per això, a més de ser una de les pioneres de l’era informàtica, també és l’autora d’una (o diverses) de les frases més conegudes.

Bé, en realitat no les va dir. L’ús específic de “bug” per referir-se a “un problema tècnic” és una de les cites errònies més famoses del camp de la informàtica (en particular, de la programació), ja que data de molt abans que Hopper el fes servir.

El “mite de l’arna“, deia Fred R. Shapiro en el seu article Etymology of the Computer Bug: History and Folklore publicat el 1987, “s’està convertint molt ràpidament en l’element més conegut del folklore etimològic de la nostra època”. Encara Shapiro no nega que s’hagués trobat una arna en 1947, creu que es parla de debugging  des de molt temps abans, fins i tot des de 1889 (ús que s’atribueix a l’inventor nord-americà Thomas Edison).

historia-bug

Més enllà de la veracitat d’aquesta història en particular, el que sí són certes són els avenços innovadors de Hopper en el camp de la informàtica. Per exemple, va exercir un paper crucial en la creació del primer compilador, que és un programa que transforma el codi font en un llenguatge que l’ordinador pot entendre i executar.

“Em deien que les COMPUTADORS servien per a fer CÀLCULS,
NO ESCRIURE PROGRAMES.
VA FER FALTA MOLTA PERSUASIÓ”

Referent a això, Hopper  va manifestar: “En 1951, ningú creia que es pogués compilar … jo tenia un compilador que funcionava però ningú el tocava, perquè, segons m’explicaven, els ordinadors només servien per fer càlculs, no per escriure programes. Va fer falta molta persuasió perquè el provessin”.

Hopper, que el 1934 va esdevenir la primera doctora en matemàtiques dona en els 233 anys d’història de la Universitat de Yale, títol atorgat per la seva tesi  New Types of Irreducibility Criteria, va fer altres innovacions; entre elles es troba el revolucionari FLOW-MATIC, un llenguatge de programació que va permetre enlairar la computació de les seves arrels (i limitacions) matemàtiques i portar-la cap a un entorn més complex i humà. En termes simples, els  va ensenyar a les computadores a entendre anglès.

Aquest llenguatge va ser el precursor del COBOL (Llenguatge Comú Orientat a Negocis), un llenguatge de computació revolucionari que es va començar a utilitzar a tot arreu i que va constituir un gran avanç a partir de les bases assegudes pel llenguatge FLOW-MATIC. Encara que a Hopper se li atribueix erròniament la creació de COBOL, igual que la dels termes referits als bugs, sí és cert que va tenir un paper essencial en la presentació dels fonaments del llenguatge; per tant, si bé se la sol anomenar “la mare de COBOL”, seria més encertat dir-li “l’àvia de COBOL”.

grace-murray-hopper

No obstant això, el llegat de Hopper no es limita a aquests èxits, sinó que és molt més vast i s’estén més enllà de la computació. L’equip que realitza el documental sobre aquesta precursora que s’estrenarà pròximament, i el títol provisional és  Born with Curiosity  (nascuda amb curiositat), considera que la seva vida no només ha coincidit amb el “naixement de la indústria de la tecnologia moderna i l’evolució del paper de les dones en la societat nord-americana”, sinó que també les ha afavorit.

Un exemple d’aquest llegat és la conferència Grace Hopper Celebration, que se celebra tots els anys des que Anita Borg i Telle Whitney, doctores en ciències de la computació, la van fundar el 1994. Avui en dia, és la conferència tècnica més important de la seva tipus, el propòsit és unir dones del món de la tecnologia perquè “aprenguin, intercanviïn idees i se sentin inspirades”.

“El que més em sorprèn de Grace Hopper és que podria haver-se desviat moltes vegades del camí que va seguir”, reflexiona la investigadora de seguretat d’ESET Lysa Myers. “Va créixer en una època en què les dones s’excloïen de moltes de les activitats que ella volia fer i, pel seu cos sovint, no podia allistar-se a la marina sense un permís especial. Però no s’acovardia. Valent-se de la seva força, passió i creativitat, va canviar dràsticament el món de la tecnologia”.

No cal dir que aquest caràcter inquisitiu és un altre aspecte clau del seu llegat. Segons explica una altra història, quan tenia set anys, a Hopper li intrigava el funcionament del rellotge despertador. Amb la curiositat al màxim, va desmontar 7 despertadors per descobrir què era el que passava darrere de les manetes. Què aprendria? Què comprendria sobre els rellotges? Què podria canviar? D’adulta, es plantejaria preguntes similars sobre els problemes que enfrontaria en la seva vida personal i professional.

“L’ésser humà és al·lèrgic al canvi”, va dir una vegada. “Li encanta dir ‘Així és com ho hem fet sempre’. Jo intento lluitar contra això. Per això tinc un rellotge a la paret que funciona en el sentit contrari a les agulles del rellotge”. Com ho va demostrar FLOW-MATIC i després amb COBOL, tot és possible si un realment s’ho proposa.

Aquest esforç per superar tots els límits és el que ens ha permès canviar una màquina de 16 metres de llarg, 2,5 d’alt i 5 tones – el ASCC o Harvard Mark I d’IBM -per un aparell que cap en “la cantonadeta diminuta d’un xip“, una cosa sens dubte impressionant.

Potser Hopper no hagi descobert el primer error informàtic, que no hagi encunyat el terme debugging ni que tampoc hi hagi escrit el llenguatge COBOL, però sí que va trobar una arna real i va crear aquest relat entranyable. També va possibilitar l’existència de COBOL al crear les noves bases per a la programació. Si a això li afegim l’entusiasme per programar i el desig que el llenguatge de la informàtica fos més accessible, és senzill entendre per què se la considera un dels genis de l’era informàtica.

Alguna vegada, Hopper va filosofar: “Un vaixell que està al port, està segur. Però no és aquest el veritable propòsit del vaixell “.

TARINGA

grace-murray-hopper-a-ship-in-port

Anuncis

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out / Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out / Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out / Canvia )

Google+ photo

Esteu comentant fent servir el compte Google+. Log Out / Canvia )

Connecting to %s