Les Calculadores de Harvard

Maria Mitchell va ser la tercera dona a descobrir un cometa. Abans que ella ho havien fet Caroline Herschel i Maria Winkelmann, però elles ho havien aconseguit a simple vista. En una època en què les ciències estaven reservades a un món d’homes, Mitchell va aconseguir destacar el treball de les dones en l’Astronomia en aconseguir la primera detecció d’un cometa amb un telescopi. Després d’això, les coses començarien a canviar a Harvard, on les dones no podien ingressar.

A2-80203773.jpg

Maria va néixer el 1818, durant l’auge de l’obra literària de la monstruosa balena Moby Dick. I ho va fer a Nantucket, una illa que aconseguia la seva riquesa de la indústria balenera. Va créixer en el si d’una família quàquera, una religió que defensava l’educació igualitària, però fins a cert límit, ja que encara que les dones rebien formació científica seguien estant destinades a la cura de la llar i a formar una família.

No obstant això, Maria va tenir la sort de néixer en la família de l’astrònom oficial de Nantucket, William Mitchell, qui estava molt orgullós de dir-se igual que Herschel, el germà de Caroline i descobridor d’Urà. La petita quàquera, que en les seves classes aprenia ciència alhora que brodava esferes estel·lars i globus terraqüis, tenia vocació amb l’astronomia, volia seguir els passos del seu pare i convertir-se en el seu aprenent.

Li va manifestar aquest desig quan el seu germà més gran, el primogènit, va decidir fer-se a la mar per ser balener. “William desitjava que ell continués la tradició a l’observatori, i probablement se li va il·luminar la mirada quan una de les seves filles més petites li va dir amb il·lusió que ella miraria el cel amb ell cada nit”, explica Miguel Ángel Delgado, autor del llibre Les calculadores d’Estrelles (Ed. Destino).

“La seva mare, Lidia, era una quàquera tradicional, el va decebre que la seva filla tingués vocació científica, volia que s’unís a les comunitats quáqueres i no armés escàndol. Al final va acceptar a contracor, perquè com a bona quàquera havia d’acceptar els desitjos del seu marit”, relata l’escriptor. William, encara que seguia la religió quàquera, era més flexible. A més de deixar que Maria seguís la seva vocació amb l’Astronomia, tractava d’estimular a tots els seus fills amb color, cosa prohibida per la religió. Trobava formes d’aportar colors a la casa sense violar la doctrina quàquera. Un cop va penjar una bola de vidre plena d’aigua, i reflectia tots els colors de l’arc de sant Martí a les parets de la casa.

A2-80203772.jpg

“Sempre donava la casualitat que les peces que necessitava per al telescopi tenien colors cridaners, com el vermell, igual que les tapes dels llibres de la seva biblioteca. Tampoc perdia l’oportunitat de plantar flors al jardí perquè els seus fills es poguessin envoltar de color”, explica Delgado. “Al final, van acabar trencant amb la religió quàquera en descobrir a una de les seves filles tocant el piano. La música també estava prohibida”.

La seva troballa pionera

Maria mai es va casar. Es va comprometre amb la ciència i passava les nits observant el cel amb el seu telescopi, fet que la va portar el 1847 a descobrir el cometa més tard conegut com Miss Mitchell’s Comet i a aconseguir una medalla d’or que li va atorgar el rei Frederic VI de Dinamarca per descobrir per primera vegada un cometa amb un telescopi. No obstant això, rebre aquest reconeixement no va ser fàcil per a Maria. Quan va realitzar la troballa es trobava aïllada per un temporal a Nantucket i la seva missiva al rei va arribar massa tard. Així que l’astrònom Francesc de Vico, que el va visualitzar l’endemà passat, va poder comunicar abans la troballa.

La justícia es va fer un any després, en bolcar-se Estats Units amb l’astrònoma per aconseguir que rebés la medalla. «Maria va tenir la seva medalla, però també va adquirir una fama a la qual ella no estava acostumada i que la incomodava», explica Delgado.

No obstant això, la fama i el reconeixement van portar moltes coses bones a Nantucket i a les dones. En primer lloc, Maria va invertir els diners de la medalla a reactivar un projecte que portava anys parat i que salvaria milers de vides a l’illa. Així, es va cartografiar la costa i es van evitar milers de morts de mariners que tornaven a casa després de mesos al mar. “Així, un descobriment científic va portar un benefici incalculable per a la societat. Va ser una prova que la frase ‘despesa en ciència’ és errònia. Sempre hem de parlar d’inversió en ciència”, assegura l’escriptor.

Aquest mateix any, Maria es va convertir en la primera dona que va pertànyer a l’Acadèmia Nord-americana de les Arts i les Ciències i, poc després, també obtindria un lloc en l’Associació Nord-americana per a l’Avanç de la Ciència. “Va estar treballant a l’Oficina d’elaboració del Almanac Naval d’Estats Units calculant taules per a les posicions astronòmiques de Venus i va viatjar per Europa visitant observatoris.”No obstant això, el treball que despertaria la seva vena més activista en pro de les dones en la Ciència seria el seu lloc com a professora d’astronomia al Vassar College, una facultat només per a dones que pretenia arribar al mateix nivell que les universitats d’elit en què només s’admetien homes”, explica Delgado.

Maria es va adonar que malgrat la seva gran reputació seu salari era molt menor que el dels seus companys homes, fins i tot encara que fossin més joves, així que va lluitar per la igualtat fins aconseguir el mateix sou. Ni tan sols es va rendir davant les explicacions de Vassar, on li deien que una dona soltera no necessitava tants diners com un home que ha de mantenir una família. Després d’això, es va involucrar també en el moviment sufragista i en la política, ajudant a fundar l’Associació Nord-americana per a l’Avanç de les Dones.

Ella mateixa es va adonar del necessari que era el gènere femení per a la ciència, i per això va deixar escrit en el seu diari el següent: “En els meus anys joves, solia dir ‘quant necessiten les dones les ciències exactes!’ Però des que he conegut a alguns científics que no sempre atenen als ensenyaments de la naturalesa, que es volen a si mateixos més que a la ciència, dic: ‘Quant necessita la ciència a les dones!’ “.

Maria Mitchell va morir abans que una dona fos acceptada i graduada a Harvard, però probablement la seva obra al Vassar College assenteix el camí. “L’estampa d’un grup de dones liderades per ella observant l’eclipsi de Sol de Denver en 1879 és una meravella, va deixar constància que aquestes dones feien ciència en un món d’homes”, s’entusiasma Delgado.

Juntament amb aquesta fotografia, hi ha una altra que es produiria anys després en plena Universitat de Harvard i que demostraria que el terreny aplanat per Maria Mitchell o Caroline Herschel havia donat els seus fruits, tot i que no encara madurs, ja que faltaria encara molt temps perquè el treball d’una dona fos realment valorat per la comunitat científica.

A2-80203776.jpg

Molt abans que la primera alumna de Harvard pogués graduar-se, hi va haver un grup de dones sense formació que va formar part d’un estudi científic. Van ser despectivament conegudes com l’harem de Pickering, però realment es deien les Calculadores de Hardvard. Edward C. Pickering, un astrònom de la Universitat, va acomiadar al seu ajudant i es va atrevir a dir que fins i tot la seva assistenta faria millor els seus càlculs. “Pickering no era un feminista, ni molt menys, però era més avançat que el rector de Harvard, qui creia que les dones no havien d’estar a la universitat”, aclareix Delgado.

La seva assistenta, Williamina Fleming, no només va dur a terme la feina millor que l’antic ajudant de Pickering, sinó que va acabar liderant un gran grup de dones el treball va ser catalogar més de 10.000 estrelles. Entre elles es trobaven noms avui dia tan il·lustres com Henrietta Leavitt, l’estudi de les Cefeides va donar lloc a avenços com el càlcul de distància entre galàxies i va permetre més tard a Edwin Hubble mesurar la distància fins a la nostra veïna Andròmeda. “Les calculadores de Harvard no només es van limitar a catalogar, sinó que van anar més enllà i els seus estudis van establir les bases de l’Astrofísica moderna, encara que en nombroses ocasions els seus treballs fossin signats o recolzats per un astrònom, ja que la figura de la dona en la ciència no era valorada per la comunitat científica”, relata l’escriptor.

De fet, la feina d’una de les calculadores, Cecilia Payne, el nom és ara respectat, va ser motiu de burla per part de nombrosos astrònoms, ja que ningú se la va prendre seriosament quan va assegurar en una investigació que les estrelles estaven compostes d’hidrogen.

“Per desgràcia, moltes de les desigualtats que van patir Maria Mitchell i les Calculadores de Harvard no es diferencien gaire de les que pateixen les científiques (i les dones) del segle XXI. Se segueix entenent la maternitat com una càrrega, no així com la paternitat; segueix existint la bretxa salarial i és un debat que segueix en voga. a més, encara falta representació femenina al capdavant d’institucions”, lamenta Prim. “Segueix existint aquesta idea invisible i equivocada que la ciència no és per a la dona. Però jo em pregunto … si unes dones sense formació van aconseguir tants avenços i teories per l’Astronomia, què haurien aconseguit si haguessin tingut millors oportunitats en educació? “, es pregunta l’autor.

EVA MOSQUERA – EL MUNDO

Advertisements

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out / Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out / Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out / Canvia )

Google+ photo

Esteu comentant fent servir el compte Google+. Log Out / Canvia )

Connecting to %s