El seu codi va portar els éssers humans a la Lluna i va inventar el mateix Programari

Margaret Hamilton 01

No se suposava que Margaret Hamilton havia d’inventar el concepte modern de programari i que portaria la humanitat a la Lluna. Era 1960, no era una època en què s’animava a les dones a buscar feines de tecnologia. Hamilton, de 24 anys d’edat, amb un grau en matemàtiques, havia aconseguit un treball com a programadora al MIT, i el seu pla era donar suport al seu espòs durant el seu període de tres anys en dret a Harvard. Després d’això, seria el seu torn, ella volia un títol de llicenciatura en matemàtiques.

Però el programa espacial Apol·lo va arribar, i Hamilton es va quedar al laboratori per portar una gesta èpica d’enginyeria que l’ajudarà a canviar el futur del que era humanament i digitalment possible.

Llavors, com ara, “els nois” dominen la tecnologia i l’enginyeria. Igual que avui va desfiar com a dona programadora la diversitat de la indústria tecnològica, Hamilton era un cas atípic. Hauria de sorprendre als creadors de programari d’avui en dia que un dels pares fundadors dels seus clubs era, de fet, una mare i fer pensar per que la desigualtat de gènere de l’era Mad Men persisteix fins als nostres dies.

Quan la carrera de Hamilton es va posar en marxa, el món del programari estava a la vora d’un gran salt, gràcies al programa Apol·lo llançat per John F. Kennedy en 1961. Al MIT Instrumentation Lab on Hamilton va treballar, ella i els seus col·legues estaven inventant idees centrals en la programació d’ordinadors, ja que va escriure el codi per al primer ordinador portàtil del món. Ella es va convertir en una experta en programació de sistemes i va guanyar importants arguments tècnics. “Quan vaig arribar allà per primera vegada, ningú sabia què era el que estàvem fent. Era com el salvatge oest.”, diu Hamilton.

Això va ser una dècada abans que Microsoft, el món no creia en absolut en el programari en els primers dies de l’Apol·lo. El document original de requisits d’enginyeria de la missió Apol·lo ni tan sols esmentava la paraula programari, el professor d’aeronàutica del MIT David Mindell escriu al seu llibre Digital Apollo:“El software no es va incloure en el projecte, i no estava inclòs en el pressupost.”.

Però a mesura que el projecte Apol·lo es desenvolupava, la importància central del programari en el compliment de la missió va començar a quedar clara. El 1965, Hamilton es va convertir en la responsable del programari dels ordinadors a bord de l’Apol·lo. Va ser un moment emocionant, i els EUA depenien de la tasca que ella estava fent. De vegades la pressió mantenia a Hamilton desperta tota la nit. Una vegada, després d’una festa nocturna, ella es va afanyar a tornar al laboratori de computació per corregir un tros de codi que s’havia adonat de sobte estava viciat. “Sempre estava imaginant titulars als diaris, que assenyalarien com va succeir, i m’assenyalarien a mi.”

A mitjan 1968, més de 400 persones estaven treballant en el programari d’Apol·lo, ja que el programari era com els EUA guanyaria la cursa a la lluna. Al final va resultar que, per descomptat, el programari anava a ajudar el món a fer molt més coses. Com Hamilton i els seus col·legues estaven programant la nau espacial Apol·lo, que també estaven tramant el que es convertiria en una indústria de més 400 mil milions de dòlars.

Per a Hamilton, programació significava fer forats en piles de targetes perforades, que serien processades en lots durant la nit en un ordinador gegant mainframe de Honeywell que simulava el treball del mòdul d’aterratge de l’Apol·lo. “Vam haver de simular tot abans de volar”, recorda Hamilton. Una vegada que el codi era sòlid, seria enviat a una instal·lació pròxima de Raytheon, on un grup de dones, cosidores expertes com “velletes” feien el programa Apol·lo amb cables de coure roscats a través d’anells magnètics (un cable que passava un nucli era un 1, i un cable que anava al voltant del nucli era un 0). Oblida’t de les unitats de memòria RAM o disc; a l’Apol·lo, la memòria era literalment cablejat i gairebé indestructible.

Els vols Apol·lo portaven dues màquines gairebé idèntiques: un utilitzat al mòdul lunar (Eagle) que va aterrar a la lluna, i l’altre per al mòdul de comandament que va portar els astronautes cap a i des de la Terra. Aquests ordinadors de 32 kilos van ser ordinadors portàtils. Concebut per enginyers del MIT com Hal Laning i el cap de Hamilton, Dick Batton, que va ser un dels primers ordinadors importants per utilitzar circuits integrats en lloc de transistors. Com explica la història de Mindell, va ser el primer sistema computeritzat de navegació a bord dissenyat per ser operat pels éssers humans, amb “fly-by-wire” tecnologia de pilot automàtic precursor dels sistemes de navegació que ara són estàndard en els avions.

El sistema emmagatzemava més de 12.000 “paraules” en la seva memòria: les “cordes” de coure permanents roscades per les traballadores de Raytheon i tenia 1.024 paraules en la seva memòria esborrable temporal. “Va ser la primera vegada que un equip important havia estat en una nau espacial i era una gran responsabilitat per a la missió”, diu Don Eyles, qui va treballar en el codi del mòdul lunar, a l’IL del MIT. “Vàrem demostrar el que es podria feri ho vam fer en el que avui sembla una increïblement petita quantitat de memòria i velocitat de càlcul molt lenta. “Sense ell, Neil Armstrong no hagués arribat a la Lluna. I sense el programari escrit per Hamilton, Eyles, i l’equip d’enginyers del MIT, l’equip hauria estat un fracàs.

Això va quedar clar el 20 de juliol de 1969, pocs minuts abans d’Apol·lo 11 van aterrar al Mar de la Tranquil·litat. A causa del que l’enginyer de software Don Eyles ha denominat un “error de documentació”, l’Apol·lo va començar a escopir missatges d’error preocupants durant aquesta fase crítica de la missió. Però aquí és on els arguments tècnics guanyats per Hamilton i altres van salvar el dia. Els missatges d’error van anar apareixent perquè l’equip estava sent aclaparat, la tasca de fer una sèrie de càlculs innecessaris quan, en realitat, més es necessitava per aterrar el mòdul en la superfície de la lluna. De tornada a Houston, els enginyers sabien que a causa del processament asíncron única d’Apol·lo, l’equip es centraria en la tasca en qüestió, l’aterratge d’Eagle al Mar de la Tranquil·litat. Quan el programari es va adonar que no tenia prou espai per fer totes les funcions, se’n va anar a través del seu procés de detecció d’errors i es va centrar en la més alta prioritat de treball, diu Hamilton.

Gràcies a Hamilton i el treball que va realitzar, les nocions del que la humanitat podria fer i ser van canviar més enllà de l’estratosfera i també aquí a la terra. L’Enginyeria Informàtica, un concepte pioner de Hamilton, ha trobat el seu camí des de l’allunatge a gairebé totes les activitats humanes. A la dècada de 1970, Hamilton va sortir de la NASA i el programa Apol·lo per fundar i liderar múltiples empreses d’informàtica. Avui la seva empresa, Hamilton Technologies, es troba a prop del MIT, on va començar la seva carrera, un centre de la revolució del codi que encara està mirant cap a les estrelles.

Font: Wired via COEINF.cat

Anuncis

Deixa un comentari

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

Esteu comentant fent servir el compte WordPress.com. Log Out / Canvia )

Twitter picture

Esteu comentant fent servir el compte Twitter. Log Out / Canvia )

Facebook photo

Esteu comentant fent servir el compte Facebook. Log Out / Canvia )

Google+ photo

Esteu comentant fent servir el compte Google+. Log Out / Canvia )

Connecting to %s